Share this

Vandaag in 1814 stond het Witte Huis in Washington in lichterlaaie. Het gebouw was bewust in brand gestoken door de Britten om hun voormalige kolonie zo hard mogelijk te raken.

In 1812 waren de Verenigde Staten nog geen 30 jaar een onafhankelijk land. Het was een heftige strijd geweest tussen hen en de Britten om dat voor elkaar te krijgen, maar toch was de voormalige kolonie nog niet klaar met het koninkrijk aan de andere kant van de oceaan. In 1812 zorgde Engeland ervoor dat er geen handel mogelijk was met de VS door blokkades aan te leggen met de enorme marine die Groot-Brittanië tot zijn beschikking had. Het was opvallend dat het land dit niet deed om de VS een hak te zetten, maar om het Frankrijk moeilijk te maken.

Frankrijk en Engeland waren aan het begin van de 19de eeuw in een langslepende oorlog verzeild geraakt. Napoleon was bezig Europa te veroveren en had zijn pijlen gericht op Engeland, iets dat George III niet zag zitten. En dus had de Britse koning de Franse keizer de oorlog verklaard, een oorlog die beide partijen vastbesloten waren te winnen. In een poging te winnen probeerden beide partijen elkaars handelsroutes met de Verenigde Staten af te snijden en zo viel de Amerikaanse economie praktisch stil, iets dat de anti-Europese sympathieën op het continent alleen maar erger maakte. Uiteindelijk focuste die woede zich op Engeland, toen Amerikaanse schepen niet alleen werden geblokkeerd maar de mannen erop ook werden gedwongen zich aan te sluiten bij de Britse marine om tegen de Fransen te vechten.

Tweede Onafhankelijkheidsoorlog
In 1812 hadden de Amerikanen er genoeg van. Ze hadden alles geprobeerd om onder het Engelse en Franse juk vandaan te komen, en toen Napoleon suggereerde dat hij wel wilde stoppen met de embargo’s werden de pijlen op Groot-Brittanië gericht. Dat leek namelijk helemaal niet van plan te zijn om de blokkades op te heffen. Onder leiding van president James Madison werd Engeland opnieuw de oorlog verklaard. De Amerikaanse vloot was echter nooit machtig genoeg om Engeland zelf aan te vallen, dus besloten ze de dichtstbijzijnde kolonie binnen te vallen en in te nemen: Canada moest en zou Amerikaans worden!

Dat viel echter bitter tegen want niet alleen kreeg Canada bijstand van de Engelsen, ook de Fransen hadden nog altijd een sterke band met het land. En in de strijd met de binnenvallende Amerikanen kregen de kolonisten een helpende hand die niet was verwacht: de oorspronkelijke stammen van zowel de Verenigde Staten als Canada schaarden zich aan de zijde van de Britten. Onder de leiding van onder andere Shawnee chief Tecumseh vochten vele leden van verschillende stammen omdat ze simpelweg genoeg hadden van de onderdrukking door de kolonisten. De oorlog die door velen als een tweede Onafhankelijkheidsoorlog werd gezien werd uiteindelijk een nederlaag voor de Amerikanen.

Washington
Het kostte de Britten twee jaar, maar uiteindelijk zouden ze de Amerikaanse troepen neerslaan. Detroit werd ingenomen, net zoals hele stukken van de noordelijke staten, en er werd doorgetrokken naar Washington. Bij binnenvallen bleek dat president Madison en alle hooggeplaatste militairen en politici de stad al hadden verlaten. Slechts enkele uren voordat de Britten aanvielen was zijn Madison’s vrouw Dolley uit het Witte Huis vertrokken, waarbij ze het portret van George Washington met zich mee nam. De soldaten plunderden de presidentswoning waarna ze het gebouw, samen met vele andere overheidsgebouwen, in brand staken.

Drie dagen na de inname waren de Engelse troepen weer vertrokken en keerde Madison terug naar de stad. Hij zou nooit meer in het Witte Huis wonen gezien de renovatie tot 1817 duurde. De brand en verwoesting had echter als gevolg dat de Amerikanen zich meer dan ooit met elkaar verbonden voelden in hun strijd tegen de vijand en met meer kracht dan ooit terug begonnen te slaan. De oorlog zou uiteindelijk op kerstavond 1814 eindigen met de ondertekening van de Vrede van Gent.

Winnaars
Hoewel de oorlog van 1812 bij maar weinig mensen echt een belletje doet rinkelen, is er wel een langdurige discussie over ontstaan: waren het de Amerikanen of de Canadezen die wonnen? De Amerikanen claimen dat zij wonnen, omdat ze bij de laatste slagen de Engelse troepen begonnen terug te slaan en omdat Canada de Verenigde Staten niet heeft ingenomen. Maar dat was nooit de bedoeling geweest van Canada/Engeland. Het enige wat de noordelijke kolonie wilde was het verdrijven van de indringer en daarin slaagde het. Ook verkreeg het iets anders: een band tussen de First Nations en de kolonisten, en een gevoel van eenheid dat uiteindelijk zou leidden tot de eigen onafhankelijkheid. Ook had het land er helden en mythes bij gekregen, wat ervoor zorgde dat het verschil tussen de VS en Canada enkel groter werd.

Daarnaast was de economie en de zeemacht van de VS volledig weggevaagd, en die van Canada bloeide op na de oorlog. Dus de winnaar lijkt toch echt Canada te zijn.

Share this