Share this

Vandaag in 240 voor Christus wordt de komeet die we nu kennen als Halley’s komeet voor het eerst aan de hemel gezien. 

De komeet van Halley werd in 1682 “ontdekt” door astronoom Edmund Halley en zodoende naar hem vernoemd, maar in werkelijkheid werd de komeet in 240 voor Christus voor het eerst gedocumenteerd. De komeet draait een baan om de zon en is elke 75 jaar (en een paar maanden) te zien vanaf de Aarde.

De komeet Halley is niet de grootste of bijzonderste komeet die ooit langs de aarde is geschoten, maar het is wel één van de bekendsten. Dit komt omdat de komeet steeds weer terugkeert en er spectaculair uitziet met zijn lange staart van ijs en gruis. Die staart ziet er niet alleen prachtig uit, de overblijfselen ervan zorgen soms decennia later voor spectaculaire avonden vol vallende sterren.

Halley is, net als de meeste kometen,  een solide bevroren blok dat er van dichtbij niet erg bijzonder uitziet. Wanneer het gesteente echter langs de zon scheert begint het ijs te smelten en het gas onder de ijslaag te koken. Daardoor kunnen kleine delen van de meteoriet afbreken, en door de zonnewind die langs de komeet scheert op diens weg door de Melkweg ontstaat die beroemde staart waar men zo graag naar kijkt.

Bijgeloof
Bijgeloof is iets dat rond kometen hangt, waarschijnlijk omdat men lange tijd niet uit kon leggen wat de hemellichamen waren of hoe ze “werkten”. Ook Halley’s komeet wordt achtervolgd door bijgeloof. Zo zag paus Callixtus III de verschijning van de komeet tijdens de val van Constantinople als een teken, hoewel niet bekend is wat voor teken. Wel riep de paus de christelijke bevolking van Europa prompt op tot het beieren van kerkklokken, bidden, en andere tekenen van vroomheid.
Ook zou Halley verantwoordelijk zijn geweest voor een slachtpartij door Zulu krijgers, en de nederlaag bij de Alamo.

Het bijgeloof gaat zo diep, dat veel mensen in 1910 ervan overtuigd waren dat de staart van de komeet gas bevatte dat het leven op  aarde zou vernietigen. Mark Twain schijnt gezegd te hebben dat hij met Halley de wereld in kwam, en ook verwachtte er weer mee te vertrekken. De schrijver werd in 1835 geboren – toen de komeet langs de aarde scheerde – en overleed in 1910, een dag nadat de komeet weer aan de hemel verscheen.

Geschiedenis
Gezien de komeet zijn baan om de zon blijft herhalen, is het nog altijd mogelijk om sporen van het hemellichaam te traceren in geschiedkundige bronnen. Zo zijn er oudere bronnen uit China waar men spreekt over een komeet die veel gelijkenissen met Halley vertonen, en Griekse bronnen gaan terug tot 466 v. Chr.. Omdat de exacte duur van een ronde van Halley echter nog steeds niet precies is vastgelegd is het echter lastig om na te gaan of een komeet die in die tijd is vastgelegd echt de beroemde komeet met de lange staart is, of dat mensen in die tijd een ander hemellichaam hebben voorbij zien trekken.

De volgende keer dat de komeet vanaf aarde te zien is zal ergens in het jaar 2061 of 2062 zijn.

Share this